绿海龟因其身上的脂肪为绿色而得名。它的身体庞大,外被扁圆形的甲壳,只有头和四肢露在壳外,体长80—100厘米,体重70—120千克,最大的巨形绿海龟可达体长150厘米,体重250千克。头略呈三角形,为暗褐色,两颊黄色,颈部深灰色,吻尖,嘴黄白色,鼻孔在吻的上侧,眼大,前额上有一对额鳞,上颌无钩曲,上下颌唇均有细密的角质锯齿,下颌唇齿较上颌长而突出,闭合时陷入上颌内缘齿沟,舌已退化。背腹扁平,腹甲黄色,背甲呈椭圆形,茶褐色或暗绿色,上有黄斑,盾片镶嵌排列,具由中央向四周放射的斑纹,色泽调和而美丽。中央有椎盾5枚,左右各有助盾4枚,周围每侧还有缘盾7枚。四肢特化成鳍状的桡足,可以像船桨一样在水中灵活地划水游泳。前肢浅褐色,边缘黄白色,后肢比前肢颜色略深。内侧指趾各有一爪,前肢的爪大而弯曲,呈钩状。雄性尾较长,相当于其体长的二分之一,雌性尾较短。尾部的脊骨经盐酸处理后,可以隐约看出生长年轮。它在自然界生长速度较为均匀,年平均生长为10—15千克,以2—4岁时生长比率最高,寿命可达100岁以上。为了适应海水中的生活环境,在眼窝后面还生有排盐的腺体,能把体内过多的盐分通过眼的边缘排出,还能使喝进的海水经盐腺去盐而淡化。



  绿海龟是用肺来进行呼吸的,但胸部不能活动,是一种吞气式的呼吸方式,每隔一段时间便要将头伸出海面来呼吸。但也可以比较长时间地在水下生活,因为它还有一种具特异呼吸功能的肛囊,即直肠两侧的一对薄囊,在肛囊袋的壁上密布着许多微血管。当绿海龟在海中栖息时,能有节奏地收缩着肛门周围的肌肉,使海水在肛门、直肠和肛囊间进出,此时微细血管内的红细胞即可从海水中摄取氧气,不必把头伸出水面进行呼吸了。夜晚绿海龟就躺浮在海面上睡觉,暂时停止肛囊的呼吸作用,而改用肺来呼吸。


  绿海龟在海水中游泳时,阻力相对比陆地上要大得多,需要较多的能量供给,因此它的食量也比陆地生活的龟鳖类大得多,每天要吃大量的鱼、虾、甲壳类、软体动物和大叶藻等。但它对恶劣环境有高度的忍耐性,在水质严重污染、食物缺乏的时候,也能正常生活,但生长停滞,血红素减退。


  绿海龟在我国山东、江苏、浙江、福建、台湾、广东等地的沿海地带都有分布,尤以南海为多,但产卵场所只有福建西部和广东东部的沿岸和岛屿。它在国外还分布于东南亚海域和印度洋,循洄游路线在沿岸近海的上层活动。虽然绿海龟常年遨游于海洋之中,可是一到繁殖季节,即使远在千里之外,也要回到出生的地点,在海岸、海岛的周围水域中或陆地上交配。此时雄性和雌性活动频繁,相互追逐,选择配偶。雄性用前肢爪钩住雌性的背甲,将其交接器插入雌性的泄殖腔中,交配的时间可达3—4个小时之久。然后雌性多于夜晚在坡度小,沙质松散均匀,便于爬行和挖掘的海岸登陆,直至高潮线以上的灌木林边缘,用后肢挖掘一个坑口为20×20厘米、深50厘米的洞穴产卵。产下的卵为数十个到百余个不等,卵的直径为41—43毫米,白色,形状很像乒乓球,卵壳坚韧而富有弹性,不易破损。随卵还排出粘液,形成保护层,对于防止水分蒸发,保证胚胎正常发育都有重要作用。绿海龟产卵的时期在各地区均有不同,在我国西沙群岛每年4—7月为繁殖旺季,但产卵时期持续很长,甚至可以一直延续到12月。由于绿海龟卵的成熟时期不同,较早成熟的卵已进入输卵管内,成熟较迟的却仍在卵巢中,而且还很小,所以需要产卵2—5次。


  产卵之后,绿海龟便用后肢将沙土拨入洞穴中,盖在卵上,厚约10厘米。然后爬出洞穴,用前肢将洞穴上的沙土弄平,再爬回到海中。卵借助太阳的热量孵化,在28—34℃的温度下,大约需要40—70天时间,幼龟即可破壳而出。刚孵出的幼龟呈黑色,只有甲壳、四肢边缘套有白色。它们钻出沙土后立刻争先恐后地迅速爬到大海中去生活,到处游荡、觅食,并在旅途中不断发育成长,7—8年以后,到了性成熟年龄时,就再次回到故地去繁殖、产卵。在其洄游的过程中,有着准确的季节性、目的性和固定的路线,这种奇特的本能,早已引起了人们的注意,但它为什么能在茫茫无际的大海中准确无误地找到故地,至今尚无令人满意的解释。有人说它从小嗅到出生地海水和海流的化学成分和味道,形成“嗅觉梯度”的记忆,也有人说它是用眼睛观测太阳和星辰的方位,还有人推测它具有一种能够利用地球重力和磁场的能力来辨别方位的导航系统。最近进行的科学研究实验还表明,幼龟都是利用海浪的方向而移动,能够根据海流、海浪来校正航向,所以当海面风平静的时候,它们就只能在原地打转了。


  近年来绿海龟的数量已经在全世界的范围内不断下降,主要原因是人类为了吃它的肉和用它的甲壳来作药材和装饰品等,进行滥捕乱杀。其次是海洋污染越来越严重,使绿海龟的生存环境逐渐恶化。另外,由于海滩上的人工建筑越来越多,使必须回到其出生的海滩上产卵的绿海龟无法找到故地而造成终生不育。如果这种情况不能得到改善,绿海龟将在20—30年内绝灭,所以世界各国都在纷纷呼吁,行动起来,保护绿海龟。


  为了保护绿海龟和它的栖息地,我国于1986年在广东南海沿岸建立了以保护绿海龟为主的惠东港口自然保护区。它是伸向大亚湾和红海湾交界处的稔平半岛最南端的一个小海湾,从港口镇火星山老虎坑到贼沃25米等高线以下山地以及低潮水位线的滩涂延伸海域,三面被群山幽闭,总面积为800公顷。这里属于亚热带型的外海性海域,是我国大陆沿岸绿海龟洄游产卵、繁殖的一个重要场所,风浪不大,水质透明,海底为砂质,沙滩的长度约为1公里,宽约500米,每年上岸产卵的绿海龟超过100只以上,产卵量达数万至数十万枚,被称为“海龟湾”。保护区成立后,有效地制止了捕龟、拾卵的现象,加强了宣传教育工作,提高了当地群众保护珍稀动物的自觉意识,使绿海龟的数量开始增加。